COVID-19 es horrible. El cambio climático podría ser peor

COVID-19 y el cambio climático

Pero hay lecciones de la crisis actual que deberían guiar nuestra respuesta a la próxima.
Una crisis global ha conmocionado al mundo. Está provocando un trágico número de muertes, haciendo que la gente tema salir de casa y provocando dificultades económicas que no se han visto en muchas generaciones. Sus efectos se están propagando por todo el mundo.

Obviamente, Gates está hablando de COVID-19. Pero en unas pocas décadas, la misma descripción se ajustará a otra crisis global: el cambio climático. Por terrible que sea esta pandemia, el cambio climático podría ser peor.

Me doy cuenta de que es difícil pensar en un problema como el cambio climático en este momento. Cuando ocurre un desastre, es la naturaleza humana preocuparse solo por satisfacer nuestras necesidades más inmediatas, especialmente cuando el desastre es tan grave como el COVID-19.

Bill Gates

Pero el hecho de que las temperaturas dramáticamente más altas parezcan lejanas en el futuro no las convierte en un problema menor, y la única forma de evitar los peores resultados climáticos posibles es acelerar nuestros esfuerzos ahora. Incluso mientras el mundo trabaja para detener el nuevo coronavirus y comenzar a recuperarse de él, también debemos actuar ahora para evitar un desastre climático mediante la creación y el despliegue de innovaciones que nos permitan eliminar nuestras emisiones de gases de efecto invernadero.

Es posible que haya visto proyecciones que, debido a que la actividad económica se ha desacelerado tanto, el mundo emitirá menos gases de efecto invernadero este año que el año pasado. Si bien estas proyecciones son realmente ciertas, se ha exagerado su importancia para la lucha contra el cambio climático.

Los analistas no están de acuerdo sobre cuánto se reducirán las emisiones este año, pero la Agencia Internacional de Energía calcula la reducción alrededor del 8 por ciento. En términos reales, eso significa que liberaremos el equivalente a alrededor de 47 mil millones de toneladas de carbono, en lugar de 51 mil millones.

Esa es una reducción significativa, y estaríamos en muy buena forma si pudiéramos continuar con esa tasa de disminución cada año. Desafortunadamente, no podemos.

Bill considera lo que se necesita para lograr esta reducción del 8 por ciento. Más de 600.000 personas han muerto y decenas de millones están sin trabajo. Este abril, el tráfico de automóviles fue la mitad de lo que era en abril de 2019. Durante meses, el tráfico aéreo prácticamente se detuvo.

“Lo que es notable no es cuántas emisiones se reducirán debido a la pandemia, sino qué tan pocas”.

Para decirlo suavemente, esta no es una situación que nadie quisiera continuar. Y, sin embargo, todavía estamos en camino de emitir el 92 por ciento de la cantidad de carbono que emitimos el año pasado. Lo notable no es cuántas emisiones se reducirán debido a la pandemia, sino cuán poco.

Además, estas reducciones se están logrando, literalmente, al mayor costo posible.

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Para ver por qué, veamos lo que cuesta evitar una sola tonelada de gases de efecto invernadero. Esta cifra, el costo por tonelada de carbono evitada, es una herramienta que los economistas utilizan para comparar el costo de diferentes estrategias de reducción de carbono. Por ejemplo, si tiene una tecnología que cuesta $ 1 millón y su uso le permite evitar la liberación de 10,000 toneladas de gas, está pagando $ 100 por tonelada de carbono evitada. En realidad, $ 100 por tonelada aún sería bastante caro. Pero muchos economistas piensan que este precio refleja el verdadero costo de los gases de efecto invernadero para la sociedad, y también resulta ser un número redondo memorable que constituye un buen punto de referencia para las discusiones.

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Ahora tratemos el cierre causado por COVID-19 como si fuera una estrategia de reducción de carbono.

¿El cierre de las principales partes de la economía ha evitado emisiones cercanas a los $ 100 por tonelada?

No. En los Estados Unidos, según datos del Rhodium Group, se trata de entre $ 3,200 y $ 5,400 por tonelada. En la Unión Europea, es aproximadamente la misma cantidad. En otras palabras, el cierre está reduciendo las emisiones a un costo entre 32 y 54 veces los $ 100 por tonelada que los economistas consideran un precio razonable.

“Para comprender el tipo de daño que infligirá el cambio climático, mire COVID-19 y extienda el dolor durante un período mucho más largo”.

Si desea comprender el tipo de daño que causará el cambio climático, mire COVID-19 y extienda el dolor durante un período de tiempo mucho más largo. La pérdida de vidas y la miseria económica causadas por esta pandemia están a la par de lo que sucederá regularmente si no eliminamos las emisiones de carbono del mundo.

Veamos primero la pérdida de vidas. ¿Cuántas personas morirán por COVID-19 en comparación con el cambio climático? Debido a que queremos comparar eventos que suceden en diferentes puntos en el tiempo (la pandemia en 2020 y el cambio climático en, digamos, 2060) y la población mundial cambiará en ese momento, no podemos comparar el número absoluto de muertes. En su lugar, usaremos la tasa de mortalidad: es decir, el número de muertes por cada 100.000 personas.

Hasta la semana pasada, se sabe que más de 600.000 personas han muerto por COVID-19 en todo el mundo. Sobre una base anualizada, esa es una tasa de mortalidad de 14 por cada 100.000 personas.

¿Cómo se compara eso con el cambio climático?

En los próximos 40 años, se prevé que los aumentos de las temperaturas globales aumenten las tasas de mortalidad global en la misma cantidad: 14 muertes por 100.000. Para fines de siglo, si el crecimiento de las emisiones se mantiene alto, el cambio climático podría ser responsable de 73 muertes adicionales por cada 100,000 personas. En un escenario de emisiones más bajas, la tasa de mortalidad cae a 10 por 100.000.

En otras palabras, para 2060, el cambio climático podría ser tan letal como el COVID-19, y para 2100 podría ser cinco veces más letal.

El panorama económico también es desolador. El rango de impactos probables del cambio climático y de COVID-19 varía bastante, dependiendo del modelo económico que utilice. Pero la conclusión es inconfundible: en la próxima década o dos, el daño económico causado por el cambio climático probablemente será tan malo como tener una pandemia del tamaño de COVID cada diez años. Y para fines de siglo, será mucho peor si el mundo permanece en su actual camino de emisiones.

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(Si tienes curiosidad, aquí está la matemática. Los modelos recientes sugieren que el costo del cambio climático en 2030 probablemente será aproximadamente el 1 por ciento del PIB de Estados Unidos por año. Mientras tanto, las estimaciones actuales del costo de COVID-19 para los Estados Unidos este año oscilan entre el 7% y el 10% del PIB. Si asumimos que una interrupción similar ocurre una vez cada diez años, ese es un costo anual promedio de 0,7% a 1% del PIB, aproximadamente equivalente al daño del cambio climático).

“Si aprendemos las lecciones de COVID-19, podemos abordar el cambio climático más informados sobre las consecuencias de la inacción”

El punto clave no es que el cambio climático sea desastroso. El punto clave es que, si aprendemos las lecciones de COVID-19, podemos abordar el cambio climático más informados sobre las consecuencias de la inacción y más preparados para salvar vidas y prevenir el peor resultado posible. La actual crisis mundial puede informar nuestra respuesta a la próxima.

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En particular, deberíamos:

Deja que la ciencia y la innovación marquen el camino. La disminución relativamente pequeña de las emisiones de este año deja una cosa clara: no podemos llegar a cero emisiones simplemente, o incluso en su mayoría, volando y conduciendo menos.
Por supuesto, recortar es algo bueno para aquellos que pueden permitírselo, ya que yo puedo. Y creo que muchas personas utilizarán las teleconferencias para reemplazar algunos viajes de negocios incluso después de que la pandemia haya terminado. Pero en general, el mundo debería utilizar más energía, no menos, siempre que esté limpio.

Entonces, así como necesitamos nuevas pruebas, tratamientos y vacunas para el nuevo coronavirus, necesitamos nuevas herramientas para combatir el cambio climático: formas sin carbono de producir electricidad, fabricar cosas, cultivar alimentos, mantener nuestros edificios frescos y cálidos y mover a las personas. y bienes en todo el mundo. Y necesitamos nuevas semillas y otras innovaciones para ayudar a las personas más pobres del mundo, muchas de las cuales son pequeños agricultores, a adaptarse a un clima menos predecible.

Cualquier respuesta integral al cambio climático tendrá que recurrir a muchas disciplinas diferentes. La ciencia del clima nos dice por qué tenemos que lidiar con este problema, pero no cómo hacerlo. Para eso, necesitaremos biología, química, física, ciencias políticas, economía, ingeniería y otras ciencias.

Asegúrate de que las soluciones también funcionen para los países pobres. Todavía no sabemos exactamente qué impacto tendrá COVID-19 en las personas más pobres del mundo, pero me preocupa que para cuando esto termine, habrán tenido lo peor. Lo mismo ocurre con el cambio climático. Hará más daño a las personas más pobres del mundo.
Considere el impacto del clima en las tasas de mortalidad. Según un estudio reciente publicado por Climate Impact Lab, aunque el cambio climático hará que la tasa de mortalidad general aumente a nivel mundial, el promedio general ocultará una enorme disparidad entre países ricos y pobres. Más que en ningún otro lugar, el cambio climático aumentará drásticamente las tasas de mortalidad en los países pobres cerca o debajo del ecuador, donde el clima se volverá aún más caluroso e impredecible.

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El patrón económico probablemente será similar: una modesta caída del PIB mundial, pero caídas masivas en los países más pobres y cálidos.

En otras palabras, es casi seguro que los efectos del cambio climático serán más duros que los de COVID-19, y serán los peores para las personas que hicieron lo mínimo para causarlos. Los países que más están contribuyendo a este problema tienen la responsabilidad de intentar solucionarlo.

Además, las fuentes de energía limpia deben ser lo suficientemente baratas para que los países de ingresos bajos y medianos puedan comprarlas. Estas naciones buscan hacer crecer sus economías mediante la construcción de fábricas y centros de llamadas; si este crecimiento es impulsado por combustibles fósiles, que ahora son la opción más económica con diferencia, será aún más difícil llegar a cero emisiones.

Cuando haya una vacuna para el coronavirus, organizaciones como GAVI estarán listas para asegurarse de que llegue a las personas más pobres del mundo. Pero no existe GAVI para energías limpias. Por lo tanto, los gobiernos, los inventores y los empresarios de todo el mundo deben centrarse en hacer que las tecnologías verdes sean lo suficientemente baratas para que los países en desarrollo no solo las deseen, sino que también puedan pagarlas.

Empezar ahora. A diferencia del nuevo coronavirus, para el que creo que tendremos una vacuna el próximo año, no existe una solución de dos años para el cambio climático. Se necesitarán décadas para desarrollar y desplegar todos los inventos de energía limpia que necesitamos.
Necesitamos crear un plan para evitar un desastre climático: utilizar las herramientas de cero emisiones de carbono que tenemos ahora, desarrollar e implementar las muchas innovaciones que aún necesitamos y ayudar a los más pobres a adaptarse al aumento de temperatura que ya está encerrado. Estoy pasando la mayor parte de mi tiempo estos días en COVID-19, todavía estoy invirtiendo en nuevas tecnologías prometedoras de energía limpia, creando programas que ayudarán a que las innovaciones escalen en todo el mundo y argumentando que necesitamos invertir en soluciones que limitarán la peores impactos del cambio climático.

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Algunos gobiernos e inversionistas privados están comprometiendo el financiamiento y las políticas que nos ayudarán a llegar a cero emisiones, pero necesitamos aún más para unirnos. Y debemos actuar con el mismo sentido de urgencia que tenemos con el COVID-19.

Los defensores de la salud dijeron durante años que una pandemia era prácticamente inevitable. El mundo no hizo lo suficiente para prepararse y ahora estamos tratando de recuperar el tiempo perdido. Esta es una advertencia sobre el cambio climático y nos apunta hacia un mejor enfoque. Si empezamos ahora, aprovechamos el poder de la ciencia y la innovación y nos aseguramos de que las soluciones funcionen para los más pobres, podremos evitar cometer el mismo error con el cambio climático.

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