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El efecto del cambio climático en la Antártida oriental

El efecto del cambio climático en la Antártida oriental puede ser más significativo de lo que se pensaba

A lo largo de la costa oeste de la Antártida, cerca del mar de Amundsen, grandes glaciares blancos del tamaño de los estados de EE. UU. Se deslizan lentamente hacia el océano. A principios de los años 80, los científicos lo llamaron el “vientre débil” del continente después de descubrir que el hielo aquí, que ayuda a contener toda la capa de hielo de la Antártida occidental, está anclado por debajo del nivel del mar.

Qué pasaría si los océanos se calentaran más rápido de lo previsto

Si los océanos se calentaran, esta desafortunada topografía podría provocar un retroceso rápido e irreversible. En décadas pasadas, los glaciólogos habían asumido que estas características antiguas avanzaron y retrocedieron en escalas de tiempo épicas, no en vidas humanas.

Desde entonces, los climatólogos se han quedado hechizados al observar los rápidos cambios. Ahora sabemos que el derretimiento de toda la capa de hielo de la Antártida occidental podría causar un aumento global del nivel del mar de 15 pies. Y eso ha galvanizado a la comunidad científica, lo que ha llevado a un nuevo proyecto conjunto entre EE. UU.  y el Reino Unido de 50 millones de dólares para predecir las tasas de deshielo.

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Mientras tanto, los otros glaciares de la Antártida han atraído mucha menos atención, aunque sí la Antártida Oriental se derritiera, elevaría el nivel global del mar en la friolera de 174 pies. Afortunadamente, sus glaciares se encuentran en gran parte por encima del nivel del mar, donde deberían estar seguros durante cientos o miles de años, al menos ese ha sido el pensamiento tradicional. Pero una serie sorprendente de nuevas pruebas, recopiladas de expediciones de campo, así como de observaciones aéreas y espaciales, hace que los científicos cuestionen sus suposiciones.

“La Antártida Oriental es el gigante dormido”, dice Amelia Shevenell de la Universidad del Sur de Florida, quien ha estudiado el continente de cerca ocho veces desde 1995. “Realmente no lo entendemos”.

Derretir solo un glaciar del tamaño de Francia en la Antártida

Derretir solo un glaciar del tamaño de Francia en la Antártida oriental, llamado Totten, desencadenaría casi tanto aumento del nivel del mar como derretir toda la capa de hielo de la Antártida occidental. Los datos satelitales ya muestran que el glaciar Totten se está derritiendo más rápido que cualquier otro en la Antártida oriental. Y un estudio reciente insinuó por qué: mucho más glaciar flota en el agua del océano que se calienta de lo que pensaban los científicos.

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Para obtener más información, Shevenell y un gran equipo interdisciplinario navegaron lo más cerca que pudieron de la desembocadura del glaciar, una costa donde el hielo marino se congela contra los icebergs en tierra. El capitán tuvo que dar la vuelta a su barco después de casi congelarse en el hielo. Pero aún así lograron desplegar un conjunto de instrumentos científicos para sondear el pasado de la región.

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Y cuáles son los objetivos

Uno de los objetivos era estudiar las capas de sedimentos debajo del lecho marino. Al hacer rebotar las señales sísmicas en el lecho marino debajo de su barco, el equipo obtuvo una especie de “vista de rayos X”.

Vieron las capas inferiores, que se remontan a más de 34 millones de años, a una Tierra más caliente, antes de que las capas de hielo a escala continental cubrieran la región. Luego, más arriba en el sedimento, los guijarros marcaron la llegada de icebergs llenos de escombros. Este tipo de cambios en los sedimentos revelaron que los glaciares retroceden y avanzan en 11 ocasiones distintas.

Sus resultados apuntan a que el hielo se derrite cuando las temperaturas de la Tierra y los niveles de dióxido de carbono se parecían a las predicciones para un futuro no muy lejano.

Y el grupo también vio algo más: enormes canales marcan el lecho marino. Sean Gulick de la Universidad de Texas, colega de Shevenell, recordó haber visto características similares en la costa de Alaska. Estos canales se forman cuando el aire caliente derrite el hielo de la superficie y crea ríos de escorrentía que atraviesan el hielo y excavan la roca subyacente en su ruta hacia el océano. Eso requiere temperaturas por encima del punto de congelación, una rareza relativa en gran parte del continente sur.

“Eso fue completamente inesperado”, dice Shevenell.

Su hallazgo se produce cuando los científicos notan más derretimiento de la superficie en la Antártida: el año pasado, dos estudios de Nature mostraron que es más común de lo que se sospechaba. Al examinar décadas de fotografías aéreas y satelitales, un equipo del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia descubrió unos 700 sistemas de drenaje en todo el continente. Van desde arroyos y estanques hasta cascadas de 400 pies de ancho.

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Shevenell sospecha que Totten recibió un golpe doble: el agua tibia del océano lamió la parte inferior cuando el aire caliente derritió la superficie. Pero no puede estar segura sin más datos. Así que su equipo está trabajando en un proyecto para volver al glaciar y perforar los sedimentos marcados para fechar con mayor precisión los movimientos del glaciar. Será mejor que se desenreden cuando Totten retrocedió y avanzó, y por qué es tan sensible al cambio climático. Pero el proyecto no será fácil. La logística de trabajar en este entorno podría requerir tecnologías de perforación aún no inventadas.

Para su equipo, el riesgo y el gasto valen la pena para descubrir secretos de una parte del continente que se pasa por alto. “Creo que es un descuido total, y lo hemos estado diciendo durante años”, dice Shevenell. Ahora eso finalmente está comenzando a cambiar.

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