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martes, noviembre 30, 2021
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Medio ambiente en el Amazonas: sus pequeños puntos de inflexión

Algunos científicos temen que nos estemos acercando a un punto sin retorno en la selva amazónica, que ejerce poder sobre el ciclo del carbono como ningún otro ecosistema terrestre en la Tierra. Cada vez hay más pruebas de que, en determinadas áreas, es posible que ya se estén produciendo iteraciones localizadas de daños irreversibles. Reuters ha rastreado tres décadas de observaciones de la región para brindar una visión del mundo real de la degradación que una vez solo fue predicha por simulaciones por computadora.

Gertrudes Freire y su familia llegaron al gran bosque en busca de tierra y lluvia. Encontraron ambos en abundancia ese día hace medio siglo, pero las verdes zonas silvestres del suroeste del Amazonas resultaron difíciles de domesticar.

Cuando llegaron al asentamiento de Ouro Preto do Oeste en 1971, era poco más que un puesto avanzado de caucheros solitario que abrazaba la única carretera principal que atravesaba la jungla como una cicatriz de polvo rojo.

Sentada en el porche de la casa de campo de la familia en el calor sofocante de la estación seca del Amazonas, Gertrudes, ahora de 79 años, con el cabello gris peinado detrás de las orejas y una sonrisa que muestra media docena de dientes obstinados, recuerda las dificultades y la esperanza.

Sus hijos recuerdan el miedo. Miedo a los jaguares del bosque, las tribus indígenas y la mitológica Curupira: una criatura con los pies hacia atrás que engaña a los visitantes no deseados para dejarlos perdidos entre los árboles.

La familia talló su casa en el bosque. Construyeron sus muros con los duros troncos del árbol de cashapona y techaron un techo con goteras con las anchas palmeras del babasú. No había electricidad y algunos días la única comida eran las nueces de Brasil. Por la noche, en la oscuridad hambrienta, escuchaban la lluvia en cascada. La vida estaba húmeda.

Hasta que no lo fue

Cerca de la casa de los Freire, había un arroyo tan ancho que los niños, de entre 5 y 12 años cuando llegaban, se atrevían unos a otros a llegar al otro lado. Lo llamaron Jaguar’s Creek. Ahora no tiene un metro de ancho y se puede limpiar con un solo paso.

La pérdida de esos arroyos y los problemas hídricos más amplios de los que forman parte, llenan de aprensión a los científicos.

Cubriendo un área aproximadamente del tamaño de los Estados Unidos contiguos y representando más de la mitad de la selva tropical del mundo, el Amazonas ejerce poder sobre el ciclo del carbono como ningún otro ecosistema terrestre en la Tierra. La pérdida de árboles de un año extremadamente seco en 2005, por ejemplo, liberó una cantidad adicional de dióxido de carbono a la atmósfera equivalente a las emisiones anuales de Europa y Japón juntas, según un estudio de 2009 publicado en la revista Science.

A medida que se tala más y más bosque, los investigadores dicen que la pérdida del dosel corre el riesgo de llegar a un límite, un punto de inflexión, después del cual el bosque y el clima local habrán cambiado tan radicalmente como para desencadenar la muerte del Amazonas como selva tropical. En su lugar crecería un bosque o sabana más corto y seco.

El punto de inflexión del Amazonas marcaría un cambio final en la capacidad de las selvas tropicales para sostenerse

Las consecuencias para la biodiversidad y el cambio climático serían devastadoras, extinguirían miles de especies y liberarían una cantidad tan colosal de dióxido de carbono a la atmósfera que sabotearían los intentos de limitar el cambio climático global.

El punto de inflexión del Amazonas marcaría un cambio final en la capacidad de la selva tropical para sostenerse, un punto de inflexión después del cual los árboles ya no pueden alimentar las nubes que atraviesan las nubes con suficiente humedad para crear las cantidades de lluvia necesarias para sobrevivir.

Los modelos climáticos han previsto otros llamados puntos de inflexión que interrumpen los sistemas equilibrados de la Tierra, por ejemplo, el calentamiento que hace que el permafrost siberiano se descongele y libere enormes cantidades de emisiones, o la capa de hielo de Groenlandia se derrite a un ritmo tal que las nevadas anuales ya no pueden compensar. por la perdida.

Exactamente donde está ese punto en el Amazonas, la ciencia aún no está decidida. Algunos investigadores sostienen que el modelado actual no es lo suficientemente sofisticado para predecir ese momento en absoluto. Pero está aumentando la evidencia de que en ciertas áreas, es posible que ya se estén produciendo iteraciones localizadas del punto de inflexión.

Reuters ha rastreado tres experiencias extendidas del Amazonas para brindar una visión del mundo real de la degradación que una vez solo fue predicha por simulaciones por computadora.

Una familia que ha cultivado esta parte exuberante de la selva tropical durante casi 50 años. Una pareja de científicos que ha monitoreado miles de árboles individuales durante décadas. Y un químico atmosférico que ha recogido muestras de aire de muy por encima del dosel durante años. Sus perspectivas revelan el impacto a largo plazo de la deforestación: sobre las lluvias, sobre el bosque restante y sobre las emisiones globales. En conjunto, muestran la peligrosa extensión de los cambios producidos en la selva tropical más grande del mundo y un posible atisbo de lo que vendrá.

Incluso a medida que la ciencia aprende más sobre el impacto de gran alcance de la destrucción que comenzó hace muchos años o incluso décadas, la deforestación ha aumentado bajo el presidente Jair Bolsonaro, quien apoya una mayor apertura del Amazonas para la minería y la agricultura. El año pasado, un área más grande que el Líbano fue talada de la selva tropical, y aunque los datos preliminares para 2021 apuntan a una leve disminución interanual, la deforestación se mantiene en un nivel no visto en Brasil desde 2008.

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El ecologista Paulo Brando, uno de los principales científicos que estudian la salud cambiante de la selva amazónica, lo resume: “Hay un límite en la cantidad de mierda que puede soportar el sistema”.

Tierra de sed

Año tras año, la familia Freire hackeó y cortó más en su parche de bosque en la frontera occidental de Brasil.

En 1976, después de limpiar un par de hectáreas y obtener permiso para usar también algunos de los pastos de sus vecinos, invirtieron en 10 terneras y un toro, el inicio de un negocio lechero que con el paso de los años se convertiría en una manada exitosa de alrededor de 400 cabeza.

Pero el miedo a la sequía acechaba su trabajo. Venían del Vale do Jequitinhonha, 2.500 kilómetros (1.553 millas) al este, donde décadas de agricultura de roza y quema habían secado y degradado la tierra, sumiendo a su gente en la pobreza. La franja semiárida se hizo conocida como el “Valle de la Miseria”. Incluso aunque el agua era abundante, sintieron que podría suceder lo mismo en su nuevo hogar.

La erosión del suelo, como la que azotó el Valle do Jequitinhonha, a menudo sigue a una expansión agrícola rápida y caótica. La tierra despojada de vegetación nativa, especialmente cuando se transforma en pastos y es golpeada con fuerza por el ganado en pastoreo, pierde la capacidad de retener agua en el suelo y el follaje. La lluvia corre por la superficie alterada en oleadas repentinas, arrastrando la capa superficial del suelo a arroyos y ríos que luego se obstruyen y secan.

Brasil está bendecido con las mayores reservas de agua dulce del mundo. Pero el implacable ascenso de una de las potencias agrícolas del mundo combinado con los cambios en el clima global están ayudando a impulsar la pérdida de este recurso vital. Los datos publicados este año por MapBiomas, una colaboración entre universidades, grupos sin fines de lucro y empresas de tecnología, encontraron que Brasil perdió el 15% de su agua superficial en las tres décadas anteriores a 2020.

Para los Freires, las últimas dudas sobre el secado de la tierra se filtraron en un día árido de 1991. Un vaquero le dijo a Gertrudis que el ganado tenía tanta sed que acariciaban el fondo de los manantiales secos, chupando la arena en busca de humedad.

Actuó rápidamente e instaló un complejo sistema de tuberías y bombas para sacar agua para el ganado de manantiales que aún no se habían secado.

De manera controvertida, ella también comenzó a reforestar. Gertrudes tenía poca idea de lo que estaba haciendo, pero confiaba en sus instintos, agudizados por años de sequía en la tierra natal que había abandonado.

Sus vecinos, y su esposo, pensaron que estaba loca mientras plantaba árboles alrededor de las fuentes de agua y a lo largo de los arroyos y prometió que el último trozo de bosque virgen que quedaba, en el extremo más alejado de la propiedad, debería permanecer intacto.

Sus palabras no siempre fueron escuchadas. “Regresé de un viaje corto y mi esposo había limpiado otra parcela” para pasto, recuerda, sacudiendo la cabeza.

Gertrudes sintió que las lluvias también estaban cambiando.

Varios estudios científicos han encontrado lo mismo. Debido a que los bosques tropicales influyen en las precipitaciones, la deforestación puede cambiar su patrón. Un influyente artículo de 2011 que analizó 30 años de datos de precipitación encontró que el inicio de las lluvias en el estado de Rondonia, donde vive la familia, se había retrasado hasta 18 días.

La investigación desde entonces ha respaldado esta tendencia. Un importante informe de este año, que reunió a unos 200 científicos, dijo que los datos disponibles apuntaban a una estación seca que “se ha expandido en aproximadamente un mes en la región sur del Amazonas desde mediados de la década de 1970”.

Antonio Deuseminio, un agroecólogo con décadas de experiencia en la selva tropical, está ayudando a los agricultores a replantar árboles y llevar agua a sus propiedades. Trabaja para una subdivisión del Ministerio de Agricultura centrada en el cacao, que según él tiene los datos meteorológicos más antiguos de la zona. Aunque la precipitación total no ha cambiado significativamente en Ouro Preto do Oeste, la estación seca se ha vuelto más larga y seca, dice Deuseminio. Para la agricultura, este es un problema grave, porque los cultivos y los pastos no tienen raíces lo suficientemente largas para encontrar agua cuando no llueve.

El clima más seco también dificulta la reforestación. Hace veinte años, las especies de la selva tropical se podían plantar directamente en el suelo desnudo. Deuseminio dice que ahora debe plantar primeros árboles resistentes a la sequía, y solo una vez que estos hayan crecido lo suficiente como para proporcionar sombra y mejorar el suelo, después de cinco años más o menos, podrá seguir con las especies clásicas del Amazonas. Los árboles jóvenes de la selva tropical ahora luchan por sobrevivir, dice, en esta parte del Amazonas.

Muerte en la frontera

Décadas de agricultura han hecho que los Freire sean sensibles a las lluvias cambiantes. Pero para el ojo inexperto, los lentos cambios en los bosques supervivientes, como el que se encuentra al final de la granja de la familia, son más difíciles de ver. La detección de estos cambios puede requerir años de estudio metódico, trabajo minucioso y sudoroso, con cintas métricas, botas para caminar y cuadernos.

Los ecologistas Ben Hur Marimon Jr. y Beatriz Marimon han pasado tanto tiempo en sus parcelas forestales que se han hecho amigos de muchos de los árboles. Están tristes por aquellos que han perdido a lo largo de los años. Últimamente, están perdiendo cada vez más.

La pareja realiza una investigación en el campus local de la Universidad Estatal de Mato Grosso en Nova Xavantina, una ciudad de soja de 20.000 habitantes ubicada a unos 1.200 kilómetros al este de la granja Freire. El área circundante es un bioma fronterizo, un espacio intermedio donde la sabana del Cerrado se convierte en la selva amazónica. Los árboles que quedan, dicen, ofrecen una visión del futuro.

“Esto es mañana, hoy”, dice Beatriz, atravesando un trozo de bosque seco en las afueras de la ciudad. Ben Hur termina el pensamiento. “Esta es la frontera del Amazonas, su muro protector, y está muriendo”.

“Esta es la frontera del Amazonas, su muro protector, y está muriendo”.

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El ecologista Ben Hur Marimon Jr.

Si el punto de inflexión marca la marcha irreversible de la sabana sobre la selva tropical, los científicos predicen que el proceso ocurriría primero en bosques donde la sabana y la selva tropical ya están entrelazados.

Ben Hur tiene 58 años, una barba blanca pulcramente recortada y botas de caminar deshilachadas, una víctima masticada de su perro. Beatriz, de 55 años, tiene el pelo largo y gris recogido en una práctica coleta. La pareja se conoció en la década de 1980 mientras estudiaba ingeniería forestal en la capital del estado, Cuiabá. Básicamente, los dos han trabajado juntos desde entonces. “Le gusta hablar; Me gusta hacer ”, bromea Beatriz.

Para monitorear los bosques, la pareja etiqueta árboles de diferentes tamaños y especies en sus parcelas con trozos de metal que parecen placas de identificación militares. Vuelven a intervalos regulares, desde tres meses hasta tres años, y miden la circunferencia de los árboles, la altura y la respiración de dióxido de carbono. Los árboles que no lo lograron se agregan a una lista de muertos.

Las selvas tropicales reciclan grandes cantidades de agua devolviendo la lluvia al cielo a través de la evaporación del suelo y la transpiración de las plantas, por lo que el agua absorbida en las raíces se libera a través de las hojas de las plantas. En el Amazonas, la humedad que sale del Océano Atlántico se transporta por miles de millas a través del continente sudamericano, cayendo como lluvia y elevándose nuevamente como vapor hasta siete veces hasta que golpea la pared montañosa de los Andes. En los días calurosos, después de un aguacero, puede parecer que el bosque está humeando.

Pero la deforestación a gran escala interrumpe este proceso, reduciendo la cantidad de árboles hasta tal punto que los niveles de precipitación caen o se concentran más en una estación lluviosa más corta. En algunas partes de la extensa Nova Xavantina durante los últimos 30 años, dice Ben Hur, las precipitaciones han caído hasta en un 30%.

A medida que cambia la precipitación, los arroyos y las fuentes desaparecen y el bosque restante se vuelve más seco. Las temperaturas locales también aumentan, especialmente en los bordes donde se encuentran los bosques y las tierras agrícolas. Esos grandes claros agrícolas planos aumentan la fuerza de los vientos, que pueden arrasar los bosques y derribar los árboles más altos y más viejos.

El bosque más seco también es más vulnerable al fuego, que todavía se usa ampliamente para limpiar tierras de cultivo aquí. A medida que mueren más árboles, a causa del viento, la sequía y los incendios, sus muertes aumentan la probabilidad de un clima tan extremo en el futuro, creando un ciclo de retroalimentación mortal.

Los primeros experimentos que imitaban la sequía extrema en el Amazonas habían llevado a los científicos a pensar que el clima más seco mataría primero a los árboles más viejos, pero lo que Ben Hur y Beatriz han descubierto es lo contrario. Con raíces más largas, los árboles más grandes suelen ser los más resistentes, al menos a la sequía. En cambio, dice Ben Hur, señalando las hojas marrones de una planta cercana, son los árboles jóvenes los que mueren.

El bosque pierde su futuro.

Para Ben Hur y Beatriz, los bosques en degradación alrededor de Nova Xavantina demuestran que es posible que el punto de inflexión ya esté ocurriendo allí a nivel local. La pregunta principal sigue siendo si este mismo proceso podría ocurrir a gran escala en franjas enteras de la cuenca del Amazonas y, de ser así, ¿cuándo?

El célebre climatólogo brasileño Carlos Nobre, que ha ayudado a popularizar la idea del punto de inflexión durante la última década, sitúa el precipicio entre un 20% y un 25% de deforestación del dosel original del Amazonas. Actualmente estamos en alrededor del 17%, según el principal informe con 200 científicos publicado este año. Nobre cree que podríamos ver una muerte regresiva masiva en la Amazonia oriental, meridional y central en tan solo 15 años.

Otros no están tan seguros.

Marina Hirota, una científica del sistema terrestre que trabajó en modelos antes de cambiar al trabajo de campo, dice que las simulaciones actuales simplifican en exceso la vegetación diversa, el tipo de suelo y la topografía que se encuentran en la cuenca del Amazonas. En su opinión, todavía no hay suficiente evidencia para decir dónde está el punto de inflexión o incluso si existe ese umbral único con seguridad. Los modelos deben mejorarse primero, dice.

“Sabemos que hay un acantilado ahí … estamos corriendo hacia él con los ojos cerrados”.

Ecologista Paulo Brando

Hirota considera que es más probable que la deforestación desencadene múltiples puntos de inflexión más pequeños en diferentes lugares de la Amazonía, similar a lo que Ben Hur y Beatriz han visto en Nova Xavantina.

Pero muchos científicos piensan que poner un solo número en el punto de inflexión sigue siendo importante como una llamada de atención, incluso si es demasiado complejo para probarlo actualmente. Una vez que puedas probarlo, argumenta el ecologista Brando, ya será demasiado tarde.

“Sabemos que hay un acantilado ahí fuera, por lo que, aunque no estemos exactamente seguros de dónde está, tenemos que reducir la velocidad”, dice Brando. “En cambio, nos apresuramos hacia él con los ojos cerrados”.

Vista desde arriba

En las décadas en las que Ben Hur y Beatriz enumeraban árboles y los envolvían con cintas métricas, la química atmosférica Luciana Gatti estaba dominando cómo atrapar el dióxido de carbono del cielo.

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Si bien la vista desde el suelo encontró árboles que luchaban bajo temperaturas más cálidas y secas, Gatti quería comprender qué significaban estos cambios para el papel de la Amazonía en el cambio climático global.

Gatti, de 61 años, se especializó primero en gases reactivos y comenzó su carrera en el Instituto de Investigación Nuclear y Energética de Brasil. Después de la Cumbre de la Tierra de 1992 en Río de Janeiro, se dirigió al Amazonas y se unió a un grupo de talentos científicos autóctonos que luchan por un papel más importante de Brasil en la investigación del clima global. Ahora trabaja para INPE, la agencia de investigación espacial de Brasil, donde su estrecha oficina está abarrotada de fotografías familiares y cordones de conferencias anteriores. En su escritorio hay una pelota antiestrés con forma de planeta Tierra.

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Desde la Revolución Industrial, los científicos estiman que aproximadamente una cuarta parte de todas las emisiones de combustibles fósiles han sido absorbidas por los bosques y otra vegetación y suelos terrestres, entre ellos el Amazonas.

Durante las décadas de 1980 y 1990, cuando la migración humana masiva al Amazonas apenas comenzaba, la selva tropical extrajo unos 500 millones de toneladas de carbono de la atmósfera cada año, más que las emisiones anuales actuales de Alemania, Gran Bretaña, Italia y Francia juntas. La fotosíntesis de los miles de millones de árboles de los bosques, que utilizan dióxido de carbono para vivir y crecer, sirvió como un amortiguador vital contra el cambio climático.

“Estamos perdiendo la parte sureste del bosque”.

La química atmosférica Luciana Gatti

A medida que aumentaba la migración y se despejaba más Amazonia para la agricultura, los científicos sabían que la capacidad del bosque para absorber carbono se vería afectada. Pero nadie sabía exactamente cuánto.

Para tratar de obtener una respuesta, Gatti se metió en un rugiente avión monomotor de cuatro plazas armado con una maleta acolchada llena de frascos de vidrio. Desde lo alto del dosel, a veces podía ver la escala de la destrucción, el humo gris saliendo de los árboles en llamas y las manchas amarillas de tierra despojadas del verde bosque.

Las primeras muestras de aire de Gatti se remontan al año 2000, de un solo punto en el este del Amazonas. Pero encontró que los datos eran demasiado estrechos y volátiles para dar una imagen del balance de carbono de toda la cuenca, por lo que durante los años siguientes amplió el trabajo, capacitando equipos y contratando aviones ligeros para llenar frascos de aire del bosque de cuatro partes del Amazonas. : Santarem y Alta Floresta al este y Tefe y Rio Branco al oeste.

Desde entonces, la aeronave ha tomado más de 600 perfiles verticales, una serie de muestras tomadas a diferentes altitudes sobre un lugar determinado. En un momento, Gatti dudó de sus resultados. Ella se deprimió. Los datos no tenían sentido. No puede ser verdad. Mostró que el sureste de la Amazonía estaba liberando más carbono del que estaba absorbiendo, incluso en los años lluviosos, cuando los científicos esperaban que el bosque estuviera en mejor estado de salud. Significaba que una parte de la selva tropical ya no ayudaba a frenar el cambio climático, sino que aumentaba las emisiones que lo impulsaban.

Ella cambió su metodología. Lo cambié de nuevo. Y otra vez. En total, pasó por siete metodologías antes de finalmente aceptar lo que parecía imposible. El sureste de la Amazonía no solo es un productor neto de carbono, sino que incluso cuando se eliminan los incendios, el bosque solo, o el intercambio de bioma sin red de incendios, es una fuente de carbono. Los científicos consideran ampliamente los resultados, publicados recientemente en Nature, como los más definitivos hasta ahora sobre los cambiantes flujos de carbono de la selva tropical.

La parte occidental del Amazonas, protegida por su lejanía, goza de mejor salud y aún puede absorber cantidades sustanciales de carbono, muestra el estudio. Pero no es suficiente para compensar la contaminación del este, donde la ganadería y el cultivo de soja se han adentrado profundamente en la selva tropical. Los llamados pulmones de la Tierra están escupiendo humo. “Estamos perdiendo la parte sureste del bosque”, dice Gatti.

Gatti cree que sus números muestran que ciertas partes del Amazonas pueden estar ya en su punto de inflexión. Ella cree que los datos apuntan al mismo proceso que Ben Hur y Beatriz han presenciado, pero en una escala mayor: especies de la selva tropical como la castaña y el palo fierro dando paso a árboles como mabea fistulifera y ouratea discophora que son más tolerantes con la sequía. , clima más cálido. Dicho cambio de régimen libera enormes cantidades de carbono y ayudaría a explicar la capacidad de los bosques para reducir las emisiones.

“Es un camino sin retorno”, dice Gatti.

El agua es una preocupación constante

De vuelta en Ouro Preto do Oeste, los Freires lamentan la estación seca más seca que se pueda recordar. Estamos a mediados de agosto y ya solían llegar las primeras lluvias, dicen. La estación seca, que alguna vez fue de solo tres meses, ahora se extiende por cuatro o cinco. En todo el país, los embalses están peligrosamente bajos ya que Brasil sufre una de sus peores sequías en un siglo.

La familia se está diversificando para tratar de proteger su negocio de la sequía, desarrollando capacidad en la cría y el ganado de carne para complementar su producción de leche. También comenzaron un negocio de jabón orgánico y quieren plantar maíz.

El agua es una preocupación constante. Algunos agricultores cercanos ya han vendido sus tierras, principalmente a ganaderos más grandes que abordan el problema cavando pozos profundos o canalizando agua a largas distancias.

“Se va a poner aún más seco”, dice Gertrudes, mirando la hierba amarilla de su granja mientras dos gatos holgazanean en coma en el sofocante calor de la tarde. En la distancia, el humo empaña el horizonte mientras arde el bosque recién cortado. “El agua se acabará”.

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